Il y a 70 ans, le monde s’est uni dans un projet scientifique monumental – et a commencé une course à l’espace

Il y a soixante-dix ans cette semaine – le 16 mai 1952 – les scientifiques ont annoncé l’Année géophysique internationale, un effort de collaboration des meilleurs esprits du monde pour unir leurs forces afin que la planète puisse apprendre à se connaître.

Au moment où «l’année» réelle est passée de juillet 1957 à décembre 1958, plus de 30 000 chercheurs de 67 pays avaient prêté leurs esprits les plus brillants à l’AGI, faisant des volumes successifs de nouvelles découvertes. La théorie des plaques tectoniques, la découverte des ceintures de rayonnement de Van Allen au-dessus de la Terre, les progrès de l’océanographie et les germes de l’ère spatiale sont tous issus de cette période de 18 mois.

Mais à l’arrière-plan de tout cela, il y avait l’accélération de la guerre froide. Comme aujourd’hui, la politique a joué un rôle important dans la science de l’AGI.

Mais d’abord, passons à l’inspiration : malgré les ambitions cosmiques, la rencontre remonte à la fixation du XIXe siècle aux pôles Nord et Sud.

“Les gens de la fin de l’ère victorienne sont obsédés par les pôles. C’est cet espace non découvert sur la carte », explique Thomas Ellis, maître de conférences à la London School of Economics and Political Science. Réciproque.

L’Antarctique, en particulier, était un “vrai mystique” parce qu’il était inhabité. Donc, historiquement, “vous avez cette relation entre l’Antarctique et l’espace à bien des égards”.

“Les pôles sont un environnement unique”, ajoute Ellis. “C’est dangereux d’y survivre, mais il y a beaucoup de très bonnes découvertes scientifiques qui peuvent être faites.”

De 1882 à 1883, 12 pays ont participé à la première Année polaire internationale. Ils établirent une douzaine de stations de recherche près des pôles et étudièrent les aurores boréales et la météorologie.

Un demi-siècle plus tard, il a été ressuscité. Le nombre de pays participant à la deuxième Année polaire internationale a triplé par rapport à la première. Leurs scientifiques se sont penchés sur le courant-jet nouvellement découvert et ont étudié les nouveaux développements de la science des radions. L’un de ses découvreurs, Lloyd Berkner, a créé IGY.

Genèse de l’Année géophysique internationale

L’histoire raconte que tout a commencé lors d’une fête en 1950. Berkner, un ancien explorateur de l’Antarctique devenu physicien, a rappelé ses aventures.

Berkner a vu un nouveau domaine de l’aviation s’étendre aux expéditions polaires. Il a suggéré une toute nouvelle année polaire afin que les équipes puissent utiliser les dernières connaissances scientifiques développées au cours des deux décennies écoulées depuis son voyage en Antarctique avec l’amiral Byrd pour en savoir plus sur les conditions polaires extrêmes d’une manière qui n’aurait pas pu être réalisée auparavant.

Il a suggéré d’arrêter le projet en 1957, lorsque l’activité solaire a culminé dans son cycle d’environ 11 ans. En tant que physicien, il était intrigué par une région de l’atmosphère terrestre qui avait été affectée par le rayonnement solaire, connue sous le nom d’ionosphère.

Les éruptions explosent plus souvent à mesure que le Soleil approche de son maximum solaire. L’activité de l’étoile décline et décline au cours du cycle de 11 ans. NASA / Getty Images Wiadomosci / Getty Images

Berkner et ses collègues ont eu l’idée, mais au cours des deux décennies qui ont suivi son odyssée, beaucoup de choses ont changé. Au milieu du XXe siècle, des promoteurs de l’espace tels que le futuriste Arthur C. Clarke ont parlé de la façon dont l’ère spatiale se profilait à l’horizon. Associée aux progrès des technologies nucléaires, radar et de missiles issues de la Seconde Guerre mondiale, l’Année polaire s’est transformée et élargie au-delà de la science antarctique pour inclure de nouveaux domaines d’étude.

Ellis dit que les années 1950 ont été une période de grande confiance dans les scientifiques. C’était aussi l’apogée de la fantaisie spatiale, explique Cathleen Lewis, conservatrice des programmes spatiaux internationaux et des combinaisons spatiales au National Aviation and Space Museum de la Smithsonian Institution. Réciproque. Ces visions se sont accumulées sur plus d’un demi-siècle et ont lentement capturé l’imagination du monde grâce à des livres tels que de la terre à la lune (1865) de l’écrivain français Jules Verne.

« C’était une idée de longue date. Bien sûr, dans une certaine mesure, l’idée était de la science-fiction, de son concept européen avec Jules Verne. Mais il y en avait d’autres qui se sont vraiment accrochés à cette idée », explique Lewis, faisant référence à des lecteurs avides de Verne tels que Konstantin Tsiolkovsky en Russie et Hermann Oberth en Allemagne, dont on se souvient maintenant comme les précurseurs de l’ère spatiale.

“Dans le cas de Verne, c’était purement de la science-fiction”, ajoute-t-il, “mais c’était basé sur la marée montante de l’industrialisation et la prise de conscience que nous aurions bientôt le pouvoir physique d’envoyer l’homme dans l’espace”.

Culturellement aussi, tout le monde pensait à l’espace. En mars 1952 Colliers a publié le premier d’une série d’articles dans Man Will Conquer Space, une série qui détaille les ambitions de l’ancien spécialiste des fusées nazi Wernher Von Braun au nom des États-Unis pour emmener l’Amérique dans l’espace.

Au cours des deux années qui ont suivi sa création jusqu’à sa ratification, la proposition d’Année polaire a été approuvée par diverses organisations scientifiques telles que la Commission mixte sur l’ionosphère (MCI) et l’Union radio scientifique internationale (USRI). En octobre 1951, le Conseil international des unions scientifiques (ICSU) approuva cette proposition.

Puis, en mai 1952, l’ICSU a créé un très petit comité international pour former des groupes de travail nationaux afin de planifier ce que chaque nation étudierait. Mais le nom du projet a changé peu de temps après. “Plus tard en 1952, le Conseil international a étendu la portée et le titre de la société pour devenir l’Année géophysique internationale”, selon les écrits du physicien britannique Sydney Chapman.

Au milieu des années 1950, les scientifiques et les dirigeants mondiaux disposaient de cinq ans pour définir ce qu’ils allaient étudier. Les planificateurs ont dû prolonger de quatre mois la période initiale de 12 mois en raison du grand nombre d’expériences proposées.

Comment IGY a évolué

Dwight D. Eisenhower, un ancien général de la Seconde Guerre mondiale, est devenu président des États-Unis un an après l’annonce de l’AIG. Maintenant, dans le feu de la guerre froide, après la Seconde Guerre mondiale et la guerre de Corée, Eisenhower a vu quelque chose dans IGY dont les États-Unis pourraient bénéficier. En assumant le rôle de leader de l’IGY et en poursuivant de nouvelles recherches tout en promettant de partager ses découvertes avec d’autres pays, les États-Unis bénéficieraient politiquement de son émergence en tant qu’acteur scientifique altruiste sur la scène mondiale.

Eisenhower avait un œil sur les vols spatiaux. Ellis dit que la crainte d’Eisenhower est que les États-Unis gâchent leur budget en dépensant trop pour éviter le communisme pendant la guerre froide, fassent faillite et deviennent son pire cauchemar.

Vanguard 1, le premier satellite solaire au monde, sera lancé le 17 mars 1958.Nasa

Lorsque le concept des satellites a attiré son attention, il a trouvé qu’il s’agissait d’une solution pragmatique et économique : une sonde en orbite signifiait que les États-Unis n’avaient pas à envoyer physiquement des personnes pour recueillir des renseignements au sol sur leurs ennemis et permettrait le gouvernement de recueillir des informations sur d’autres nations sans violer les règles sur les viaducs. Les satellites peuvent fournir une surveillance durable dans un conflit de longue date comme la guerre froide. Au milieu des années 1950, Eisenhower croyait que “l’Amérique devrait se préparer pour le marathon, pas pour le sprint”, dit Ellis.

La technologie satellitaire est devenue une réalité peu de temps après la création de l’IGY, et l’événement a fourni une couverture irrésistible – l’avancement de la science pour elle-même – à la motivation politique et militaire de lancer ces objets, dit Ellis. L’AGI masque également les avantages géopolitiques des autres sciences. Par exemple, le domaine de l’arpentage pourrait être classé comme une tentative de se comprendre à travers la Terre, mais connaître la forme de notre planète faciliterait également le développement de fusées et de bombardiers.

Explorer 1 a été le premier satellite américain. Lancé le 31 janvier 1958 depuis Cap Canaveral, Floride. Il a volé quatre mois après le lancement de Spoutnik 1 par l’Union soviétique.Nasa

IGY a finalement accéléré le calendrier de lancement des trois premiers satellites spatiaux : Spoutnik par l’Union soviétique en octobre 1957 et Explorer 1 et Vanguard par les États-Unis au début de 1958.

“Les satellites auraient été lancés de toute façon,” dit Ellis, “mais [IGY] donne aux deux parties un délai convaincant. »

IGY a également créé un modèle pour “l’humeur planétaire”, dit-il. « Une partie de cela est assez idéaliste parce que les gens disent : « Nous sommes une planète qui s’étudie. » Mais en même temps, les recherches que nous menons permettent de se bombarder facilement. Ce n’est pas qu’une histoire heureuse.”

Pourquoi l’AGI était importante

Image de la NASA qui affiche les logos des agences spatiales du monde entier qui ont signé les accords Artemis. Nasa

L’AGI a été un jalon historique pour la collaboration internationale en matière de recherche.

“Vous voyez ce genre de rhétorique chez les dirigeants mondiaux en ce moment que” la science est au-dessus de tout “, littéralement avec l’astronomie. “C’est avant tout, au-dessus de la politique”, même si bien sûr la science a de la politique, déclare Lisa Ruth Rand, historienne de la technologie au California Institute for Technology. Réciproque. “Ce type d’investissement culturel dans la science est perçu avant tout comme une lutte, en particulier la science spatiale.”

L’héritage d’IGY compte toujours. Ellis dit que les scientifiques utilisent cela comme un exemple de collaboration internationale réussie et compétitive. Il a considérablement élargi ce que nous savons et ce que nous pensons de notre planète et a aidé à développer des programmes majeurs tels que ceux actuellement exploités par la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

La course à l’espace qui a commencé pendant l’AIG a finalement conduit à la création du système spatial extra-atmosphérique. Cette législation internationale influence notre façon de penser l’espace aujourd’hui. Le Canada a récemment étendu son code criminel à la lune. Au début de cette décennie, la NASA a publié l’Accord Artemis pour soutenir “l’exploration et l’utilisation civiles de la Lune, de Mars, des comètes et des astéroïdes à des fins pacifiques”, reconnaissant ce que l’IGY avait établi sur la scène mondiale au cours du siècle dernier. L’Accord de Paris, qui a été établi en 2015, reste un enjeu important sur la scène internationale alors que les pays débattent entre eux et fixent des objectifs d’atténuation du changement climatique.

Pour l’avenir, il est important de garder à l’esprit les coulisses de collaborations historiques comme IGY qui ont ouvert la voie au bien et au mal sur la voie moderne de l’exploration scientifique.

Espace-temps est Réciproque série commémorant les moments les plus importants de l’exploration spatiale par l’humanité.

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