Vladimir Potanine : l’oligarque originel qui fracasse les banques russes

Lorsqu’il a conçu le tristement célèbre programme de “prêts d’actions” de la Russie dans les années 1990, Vladimir Potanine a utilisé son influence politique et bancaire pour acheter à bas prix de précieux actifs industriels appartenant à l’État.

Maintenant, alors que les sanctions occidentales liées à l’invasion de l’Ukraine entravent les autres oligarques, Potanin utilise sa fortune pour acheter des participations dans de grandes banques russes vendues par des groupes occidentaux en fuite et ceux du mauvais côté du président Vladimir Poutine.

Contrairement à il y a 30 ans, selon les analystes, Potanin ramène des actifs sous le contrôle du Kremlin – et ils disent qu’il a pu le faire en raison de son immense importance pour les marchés mondiaux des métaux, ce qui l’a aidé à rester à l’écart des listes de sanctions importantes.

Le groupe Interros de Potanin a accepté de reprendre le principal prêteur Rosbank après que son propriétaire français, la Société Générale, qui a racheté la société à Potanin en 2008, cherchait une sortie rapide de Russie. Elle a également racheté United Card Services, filiale russe du groupe américain Global Payments.

Et lorsque l’excentrique milliardaire russe Oleg Tinkov s’est séparé de sa participation de 35% dans la fintech très acclamée de TCS dans ce qu’il a appelé une “vente forcée” par le Kremlin, Potanin était sur place pour en profiter.

Sur le papier, les accords semblaient être d’une excellente valeur : Tinkov s’est plaint que Potanin n’avait payé que 3 % de ce qu’il croyait vraiment valoir sa participation dans TCS, tandis que SocGen était si désireux de démissionner qu’il a gagné 3,1 milliards d’euros.

Mais un facteur clé, selon les analystes, était autant l’œil de Potanin pour la négociation que sa loyauté envers le Kremlin.

« Potanin est un homme de loyauté. Comme d’autres oligarques russes, il est gestionnaire d’actifs et il le comprend bien », a déclaré Andrei Movchan, ancien banquier d’affaires et membre du Carnegie Endowment.

Un des derniers oligarques debout

Le soir après que Vladimir Poutine a ordonné une invasion de l’Ukraine en février, Potanine était l’un des quelque 40 hommes d’affaires convoqués au Kremlin pour une audience avec le président russe.

Certains ont pleuré la chute de leurs empires, selon les gens d’aujourd’hui. Leur présence a ensuite servi de justification aux sanctions occidentales contre plusieurs d’entre eux.

Vladimir Poutine accueille Vladimir Potanine lors d'un match de hockey sur glace
Le président russe Vladimir Poutine accueille Vladimir Potanine lors d’un match de hockey sur glace. Le couple pratique ce sport depuis des années © Mikhail Svetlov / Getty Images

L’un des rares oligarques originaux encore accueillis à Moscou, Potanin – qui a joué au hockey avec Poutine, possède deux superyachts et est impliqué dans l’un des plus grands cas de divorce de l’histoire de la Grande-Bretagne – reste relativement intact, bien que soumis aux sanctions australiennes et canadiennes et a démissionné des conseils d’administration des musées et des groupes de réflexion.

Norilsk Nickel, le mineur sibérien qui représente la majorité de sa fortune de 33,6 milliards de dollars, a une capitalisation boursière de 3,3 billions de roubles, soit près de 50 milliards de dollars, selon Bloomberg, car il a été stimulé par les prix relativement élevés du nickel et du palladium. Cependant, ces stocks sont faiblement négociés, et bien qu’ils aient récupéré une partie de leurs pertes depuis le déclenchement de la guerre, ils sont encore inférieurs de 20 % à ce qu’ils étaient il y a un an.

Le rôle central de l’entreprise sur les marchés mondiaux des métaux – et les souvenirs douloureux du département du Trésor américain de la tourmente des sanctions de 2018 contre le producteur d’aluminium Rusal – ont probablement épargné Potanine, a déclaré Sergei Aleksashenko, ancien banquier central russe de haut rang.

“Il n’a jamais vraiment causé de problèmes à qui que ce soit en Occident”, a déclaré Aleksashenko.

Selon Goldman Sachs, Norilsk produit 15 % du nickel mondial de haute qualité utilisé dans les batteries et, selon Renaissance Capital, 40 % de son palladium. L’imposition de sanctions pourrait faire s’effondrer les marchés des deux métaux, toucher les approvisionnements nécessaires pour les voitures et les microprocesseurs, et forcer les États-Unis à accorder une exception à l’entreprise, a ajouté Aleksashenko.

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Maintenant que les entreprises étrangères et les magnats qui s’opposent au Kremlin risquent de nationaliser leurs entreprises, Potanin est l’un des rares oligarques non autorisés à pouvoir leur retirer leurs actifs.

« Le Kremlin avait un avantage géopolitiquement problématique [in Tinkoff] et Potanin ont trouvé une solution », a déclaré Tatiana Stanowaja, fondatrice de la société d’analyse politique R. Politik.

Les acquisitions de Potanin inversent la tendance de plusieurs décennies selon laquelle les oligarques ont abandonné leurs banques alors que les principaux prêteurs publics ont évincé la concurrence, et un nettoyage de la banque centrale a entraîné la perte de leurs licences par des centaines de prêteurs privés.

Les transactions font de Potanin un acteur majeur après avoir quitté le secteur il y a près de 15 ans. Rosbank et Tinkoff, les principaux actifs de TCS, ont combiné des actifs d’une valeur de près de 3 milliards de roubles en février.

“Ce qu’il a fait, c’est de l’art. SocGen a perdu des millions de dollars en quittant la Russie – les millions que Potanin a gagnés », a déclaré le banquier russe senior.

Ni Interros ni Potanin n’ont commenté l’accord et ont refusé de commenter ou d’interviewer l’article. Rosbank et TCS ont refusé de commenter leurs conditions.

La personne impliquée dans les négociations pour SocGen a déclaré que le prêteur avait d’autres offres mais avait choisi Potanin parce qu’il connaissait l’entreprise et pouvait proposer un accord rapide.

«Nous voulions trouver une issue de la manière la plus ordonnée possible tout en conservant nos 12 000 employés», ont-ils déclaré. ” Potaninie …. . dit vouloir préserver la banque et sa culture. »

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Au bon endroit au bon moment

Né dans une famille politiquement connectée, Potanine a suivi son père dans une carrière privilégiée mais banale au ministère soviétique du Commerce jusqu’en 1990, lorsque l’introduction de l’entrepreneuriat privé par Mikhaïl Gorbatchev a permis aux premiers futurs oligarques de poursuivre une carrière commerciale.

Potanin a démissionné en 1990 pour démarrer Interros pour 10 000 dollars, levés par des organisations commerciales majoritairement publiques. Deux ans plus tard, un prêteur d’État en difficulté a dit à ses clients de transférer leur argent à Uneximbank de Potanina – gagnant 300 millions de dollars, une somme énorme à l’époque.

Vladimir Potanine dans une conversation avec Vladimir Poutine
Potanine, à gauche, s’adressant à Poutine en 2013. Le milliardaire était l’un des 40 hommes d’affaires convoqués au Kremlin à la veille de l’invasion russe de l’Ukraine © Ivan Sekretarev / Reuters

Il devient rapidement un acteur financier important au service de l’Etat. Uneximbank, dont les clients étaient, entre autres, L’agence des douanes, le ministère des Finances, l’exportateur d’armes appartenant à l’État russe et l’énorme mineur sibérien Norilsk Nickel ont augmenté leurs actifs de 322 millions de dollars à 2,1 milliards de dollars rien qu’en 1994.

“Ceux qui avaient un appétit pour le risque, la compréhension et les compétences avaient évidemment un avantage”, a déclaré Potanin au Financial Times en 2018.

En 1995, Potanine a conçu un programme de “prêts d’actions” pour soutenir Boris Eltsine, le premier président russe, avant une élection au cours de laquelle on craignait que les communistes ne se retrouvent sur le point de reprendre le pouvoir.

Dans le cadre de ce stratagème, la coterie des banquiers avait prêté 1,8 milliard de dollars en espèces au Kremlin, ainsi qu’une participation dans les joyaux de la couronne de l’industrie soviétique en garantie, pleinement consciente que les prêts ne seraient jamais remboursés.

Le Kremlin a ensuite vendu les actifs à des banquiers lors d’enchères truquées. Potanin a acquis 38% de Norilsk Nickel, qui a enregistré cette année un chiffre d’affaires de 3,3 milliards de dollars, pour seulement 170,1 millions de dollars. Eltsine a remporté une victoire incroyable, principalement grâce au soutien des oligarques, et en 1996 a nommé Potanine au poste de vice-Premier ministre.

Il n’a duré que sept mois au gouvernement, mais il a gardé son intelligence politique et son œil pour beaucoup : il a vendu 10 % de BP à BP. d’actions de la compagnie pétrolière Sidanco pour 571 millions de dollars en 1997, même si elle n’a payé à l’État que 130 millions de dollars pour 51 %. annuellement plus tôt.

Lorsque Uneximbank s’est effondrée à la suite de la crise financière qui a conduit à la faillite de la Russie en 1998, Potanin a acheté Rosbank et en a fait la plus grande banque de détail du pays.

L’entrée de Poutine au Kremlin en 2000 a marqué la fin de l’influence des oligarques : l’État a réorienté sa générosité et les a avertis de rester en dehors de la politique. Mais Potanin s’est rapidement adapté. Après avoir accompagné Poutine lors d’un voyage de ski lors d’une visite d’État en Autriche, il a construit une station de ski près de Sotchi, puis a fait pression sur le Kremlin pour qu’il postule aux Jeux olympiques d’hiver, ce qui lui a finalement coûté 2,5 milliards de dollars sur son propre argent.

Bureau de Rosbank
Potanin a acheté une banque qui est devenue Rosbank, la transformant en le plus grand prêteur de détail du pays © Maxim Shemetov / Reuters

“Potanin a très bien appris les règles du jeu sous Poutine”, a déclaré Stanovaya.

Selon les analystes, s’en tenir à la ligne avec le Kremlin a permis à Potanin de rester le directeur de Norilsk, dont il reste le principal actionnaire et PDG.

Sous sa direction, l’entreprise est devenue l’une des plus rentables au monde, mais malgré les efforts initiaux pour mettre de l’ordre dans ses opérations, elle est l’un des pires émetteurs de dioxyde de soufre au monde et a transformé deux rivières sibériennes en cramoisi lors d’une marée noire. en 2020.

Le crash a valu à Potanin deux pansements publics de la part de Poutine, qui a ensuite critiqué les oligarques pour avoir dissimulé des dividendes tout en ignorant leur responsabilité sociale et environnementale dans des commentaires considérés comme une attaque mal voilée contre Potanin.

Mais Norilsk s’en est sorti avec une amende de 2,1 milliards de dollars, un record pour la Russie mais une somme que la firme riche en liquidités n’a eu aucun mal à rembourser.

Ligne du parti

Bien que Poutine n’ait pas menacé les oligarques qui ont refusé de soutenir les hostilités lors de la réunion de février au Kremlin, le message était fort et clair.

Plusieurs hommes d’affaires qui ont critiqué l’invasion l’ont fait vaguement, affirmant que la guerre était mauvaise mais sans mentionner Poutine ou, dans quelques cas, les pays qui l’ont combattue.

Ce n’est qu’en mars que Potanine a semblé dire que la Russie devait faire tout son possible pour maintenir sa position sur les marchés internationaux et ne pas nationaliser les entreprises étrangères.

L’exception était Tinkov, qui a dit à FT qu’il était inquiet pour sa vie après avoir écrit que “tout. . . dans le pays il est merdique et plongé dans le népotisme et la servilité ».

Et dans une publication Instagram après la vente, Tinkov visait les oligarques qui soutiennent toujours Poutine. “Je ne sais pas combien de temps il me reste à vivre, mais je ne veux pas mourir en connard, en lâche et en perdant avec ces milliards comme 90% de tous les oligarques en Russie”, a-t-il écrit. “Lâches, vous n’avez qu’une vie et vous devez la vivre comme un homme.”

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